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US Department of Health and Human Services | National Institutes of Health

¿Cómo diagnostican los médicos el trastorno del espectro autista (ASD por sus siglas en inglés)?

Si tiene alguna inquietud sobre el desarrollo de su hijo, consulte de inmediato a su médico. Él o ella podrán examinar al niño para intentar detectar problemas específicos como el autismo.

Evaluación del desarrollo de rutina

En cada chequeo del bienestar del bebé o chequeo pediátrico, el médico evaluará el desarrollo del niño para detectar cualquier problema, incluso si usted no informara sobre ningún signo de autismo u otros problemas.1,2 Además, la Academia Americana de Pediatría (AAP por sus siglas en inglés) recomienda que los médicos utilicen herramientas específicas sobre ASD para evaluar el desarrollo del niño en las visitas a los 18 y los 24 meses, independientemente de que tenga factores de riesgo de ASD.3

Durante estas evaluaciones del desarrollo, el profesional de la salud podría:

  • Hacerle preguntas específicas sobre las acciones y la conducta de su hijo.
  • Pedirle que rellene un cuestionario sobre la conducta de su hijo.
  • Hablar directamente con el niño.

Evaluaciones especializadas sobre ASD1,2

El médico podría utilizar una prueba específica para detectar el ASD. Esta prueba podría ser la Lista de Verificación para el Autismo en los Niños Pequeños (CHAT por sus siglas en inglés), la Lista de Verificación Modificada para el Autismo en los Niños Pequeños (M-CHAT por sus siglas en inglés) u otra prueba.

Además, el médico también podría recomendar que se le haga al niño un análisis de sangre para descartar otras enfermedades y problemas.2

Según los resultados del análisis de sangre y de las evaluaciones del desarrollo y demás pruebas, el médico podría:

  • descartar el autismo o
  • derivar al niño a un especialista en desarrollo infantil o a un especialista de otra área para diagnosticar el autismo. Luego, el especialista hará una serie de pruebas para determinar si el niño tiene autismo u otro problema de salud. Éstas incluirán pruebas para evaluar las habilidades de comunicación del niño y la observación de la conducta del niño.

Dado que los criterios para el diagnóstico del ASD cambiaron en el año 2013 (véase debajo), las investigaciones en curso ayudarán a garantizar que estas pruebas de detección identifiquen correctamente a los niños que cumplen con los nuevos criterios del ASD.

Diagnóstico del ASD

La Asociación Americana de Psiquiatría, una sociedad de psiquiatras profesionales, actualizó en mayo de 2013 los criterios para el diagnóstico del autismo. Los criterios se publicaron en la quinta edición del Manual Diagnóstico y Estadístico de Trastornos Mentales (DSM-5).

Según los criterios del DSM-5, una persona tiene ASD si:4

  • Tiene problemas con la comunicación y las interacciones sociales, como por ejemplo:
    • No responde adecuadamente a las señales sociales y emocionales.
    • Presenta déficits en las comunicaciones no verbales durante las interacciones sociales.
    • Tiene dificultad para hacer amigos, mantenerlos y entender las relaciones.
  • Tiene al menos dos tipos de patrones de conducta repetitivos. Estos podrían incluir movimientos repetitivos, rutinas inflexibles, intereses muy restringidos o respuestas inusuales a determinados datos sensoriales, como la forma en que se siente un objeto particular.

Los especialistas suelen usar diversas herramientas para diagnosticar el autismo. La única herramienta que actualmente se ajusta a los criterios revisados del DSM-5 es la Escala de Observación para el Diagnóstico del Autismo (ADOS-2). Sin embargo, esta herramienta por sí sola no es suficiente para diagnosticar el ASD. Las herramientas de diagnóstico existentes se están modificando para ajustarse mejor a los criterios del DSM-5.

Durante una evaluación con la ADOS-2, el especialista interactúa directamente con el niño en actividades sociales y juegos. Por ejemplo, el especialista verá si el niño responde a su nombre y cómo se desempeña en juegos de simulación, por ejemplo con muñecas. El especialista busca características específicas distintivas del ASD. Para que se le diagnostique ASD, un niño debe haber tenido síntomas desde una edad temprana.4

Como parte del diagnóstico, el especialista también observará si el niño tiene:4

  • Algún trastorno genético que se sepa causa el ASD o sus síntomas, incluidos el síndrome del X frágil o el síndrome de Rett en el contenido de Inglés; podría realizársele al niño una prueba genética para detectar estos tipos de trastornos.
  • Una discapacidad del lenguaje y el nivel de discapacidad.
  • Discapacidad intelectual y el nivel de discapacidad.
  • Cualquier enfermedad común en las personas con ASD, como convulsiones, ansiedad, depresión o problemas con el aparato digestivo.

Dependiendo de los síntomas y las necesidades específicos de su hijo, el equipo de especialistas también podría realizarle diversas otras pruebas. Si tuviera síntomas de convulsiones, el especialista en el cerebro, o neurólogo, podría utilizar sensores eléctricos para observar la actividad cerebral del niño.

Podría ser necesario realizarle otras pruebas para determinar cómo tratar mejor los síntomas del ASD. Un especialista en audición, o audiólogo, podría probar la audición de su hijo, que a veces parece baja en los niños con ASD. Otras pruebas podrían incluir pruebas de la fuerza muscular y de la habilidad del niño para controlar los movimientos.


  1. Myers, S. M., & Johnson, C. P.; Academia Americana de Pediatría (AAP por sus siglas en inglés), Consejo sobre Niños con Discapacidades (COCWD por sus siglas en inglés). (2007). Management of children with autism spectrum disorders. Pediatrics, 120(5), 1162-1182. [arriba]
  2. Johnson, C. P., & Myers, S. M.; Academia Americana de Pediatría (AAP por sus siglas en inglés), Consejo sobre Niños con Discapacidades (COCWD por sus siglas en inglés). (2007). Identification and evaluation of children with autism spectrum disorders. Pediatrics, 120(5), 1183-1215.  [arriba]
  3. Academia Americana de Pediatría (AAP por sus siglas en inglés) (2006). Identifying infants and young children with developmental disorders in the medical home: An algorithm for developmental screening and surveillance. Pediatrics, 118 (1): 405-420. doi: 10.1542/peds.2006-1231.  [arriba]
  4. Diagnostic and Statistical Manual of Mental Disorders, 5th edition. (2013). Asociación Americana de Psiquiatría: Washington, DC: [arriba]


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